February 8, 2009

Glory Green and Gold - Charlie O. Finley


(Photo/TIME Magazine)

A's史上風頭最健、戲份最多的老闆絕對非Charlie O莫屬。

Charlie O在球界備受爭議的程度絕對不亞於今日的George Steinbrenner,Steinbrenner不過是以老闆名義干預球團事務,Charlie O則是心頭一橫自己老闆兼GM,大小事務一把抓。在1960年末買下當時仍位於Kansas City的Athletics後,直到1981年季前才將球隊轉手,賣給著名的Levi's牛仔褲經營者Haas家族,期間Charlie O「激發」他手下的球員完全發揮戰力,1971-1975年間連續五年進軍季後賽,並在1972-1974三年中拿下WS三連霸,成就A's隊史上最強盛時期。至於Charlie O也因此在1975年獲選為TIME Magazine封面人物,請見附圖。

Charlie O說穿了就是個徹頭徹尾的生意人,傳說他小時候曾經去超市拿褪色即將下架的蛋,再拿去低價轉賣獲利;為了在競爭中佔便宜取得優勢而不擇手段,這應該可以大略解釋他話題性十足的行事風格。

Finley曾經嚐試過許多謀生方式,真正讓他白手起家累積財富的則是保險業,最成功一步莫過於向美國醫學學會(AMA)及美國外科醫師學會(ACS)等專業醫療團體,提出團體醫療保險的構想,此舉也讓他一夕致富,並在1960年12月買下Kansas City Athletics。Charlie O經營球隊的方法與傳統相悖,包括把吉祥物換成一頭活驢、替手下球員取綽號,例如著名的Jim "Catfish" Hunter,叫到後來大部份人都只記得Catfish Hunter。

在棒球規則上,Charlie O的怪招更是層出不窮,除了橘色棒球、三球保送等構想外,將世界大賽和全明星賽移到晚間比賽也是他的構想之一,再來就是到今日仍引起廣泛討論的指定打擊制度(Designated Hitter),1973年由美聯12隊投票決定試行三年後,雖然中間有過修改,但仍然沿用至今日。

既然有指定打擊,那麼勢必也要來搞一下指定跑者(Designated Runner),雖然官方否決這個提案,但Charlie O仍然在1967到1977年間用過五個主要的指定跑者做為戰術用,其中最極端的例子Herb Washington甚至不會守備,因為他其實是田徑選手出身,不會打不會守,就算只會跑但是壘間判斷也不怎麼樣,雖然這個陣容調配的策略最後被放棄,不過能想出這種奇招的人也真是夠了。

生意人的背景,似乎註定Charlie O和他旗下球員間的勞資鬥法將永無止境。當時的勞資關係建議大家不妨去看看Ball Four這本書,除了本身內容有趣之後,Jim Bouton對這部份也有著墨。先前提過Vida Blue的抗爭事件,甚至Reggie Jackson在單季47發全壘打成名後還曾經被威脅送回小聯盟。當時Charlie O和球員間的關係,根據球員們的說法,當時雙方對立程度之激烈已經到了打球原動力來自於對Charlie O的恨意,看看當時三連霸的氣勢,我只能說此恨綿綿無絕期啊!

Charlie O另一則著名的事件,是挑戰當時的MLB commissioner Bowie Kuhn,簡單描述事件來龍去脈,就是Charlie O把隊中合約即將到期的明星球員,Joe Rudi、Rollie Fingers和Vida Blue三人出售至Red Sox和Yankees以換取金錢,這應該是重建觀念的始祖,但可惜在當時遭到Kuhn以違反棒球利益為由否決,最後法院判決是Kuhn勝訴。友人kagemoto說法是,他不幸生錯了時代!

在最拿手的行銷上,除了活驢這招之外,Charlie O也將制服換成著名的香蕉裝,並將隊名從Athletics簡化為A's,引進女性球童,或者是給$300獎金鼓勵球員留八字鬍,這後來也成為Rollie Fingers的招牌之一。雖然奇招百出,但Oakland的球迷仍然比不上大市場球隊,除了球迷市場遭到鄰居San Francisco Giants嚴重瓜分之外,有不少人並不喜歡Charlie O的行事作風,即使是拿下三連霸的1974年,觀眾人數仍然只有845,693人,排名AL倒數第二。

Charlie O最後因為離婚官司,老婆不同意以球隊股份支付贍養費,迫使他將球隊出售變現,結束他與A's近20年的情感糾結。總結Charlie O Finley這人,雖然球員和球迷都不喜歡他,但以現代棒球的角度來看,他的確很有一套,注重農場和新秀養成,以小市場球隊預算創造三連霸的光輝時代,同時在FA時代來臨之際,也有壯士斷腕的重建決心,只不過在這部份真的生錯年代,讓他失去再造A's王朝的機會。